Estados Unidos ayuda a sobrevivir al régimen de Venezuela

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Para finales del año 2020, el ingreso per cápita de Venezuela se habrá reducido a menos de un tercio de lo que period cuando el presidente Hugo Chávez falleció en 2013. Esta contracción, equivalente a tres Grandes Depresiones, es la más grande registrada en la historia de la economía latinoamericana y una de las diez más grandes del mundo. Más de cinco millones de personas, o alrededor de una sexta parte de la población, han abandonado el país, y la pobreza se ha triplicado. Un país rara vez sufre un deterioro tan precipitado del nivel de vida sin atravesar por una de guerra.

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Sin embargo, el líder autócrata de Venezuela, Nicolás Maduro, permanece firmemente instalado en el Palacio Presidencial de Miraflores. Se ha negado a ceder, a pesar de enfrentar la disaster económica y humanitaria más grande que haya visto el continente, soportar sanciones a su industria petrolera, y luego de que 58 países reconocieran a su rival, Juan Guaidó, como presidente legítimo de Venezuela. De hecho, Maduro es ahora el segundo Jefe de Estado con más años en el poder en toda América Latina (detrás del presidente nicaragüense Daniel Ortega, a quien Estados Unidos también ha intentado—sin éxito—expulsar del poder).

Maduro se ha beneficiado de las acciones de un inintencionado cómplice para lograr aguantar la presión: Estados Unidos. El mandatario venezolano puede culpar con razón a Washington de agravar la disaster económica del país, señalando a las sanciones que la administración del presidente de Estados Unidos, Donald Trump, ha impuesto a Venezuela. La sombra del enemigo externo ha ayudado a Maduro a consolidar a los militares en torno a su liderazgo, mientras que la profundización de la disaster económica solo ha aumentado el poder del Estado sobre los venezolanos. Los formuladores de política estadounidenses deben lidiar con el hecho de que le han hecho más fácil a Maduro mantenerse en el poder.

LA GRAN CONTRACCIÓN VENEZOLANA

A primera vista, la historia del colapso de Venezuela pareciera ser un ejemplo más que nos sirve de advertencia sobre los peligros del populismo. Durante más de una década, el líder izquierdista de Venezuela, Hugo Chávez, se benefició del alto precio del petróleo. El precio de la cesta petrolera venezolana estaba en un mínimo de $ 16 por barril en 1998, año en el que Chávez fue electo, pero se disparó a $ 103 por barril para 2012, el último año de su gobierno. En lugar de canalizar ese flujo de recursos hacia el ahorro o la inversión productiva, el gobierno de Chávez fomentó el consumo y triplicó la deuda externa del país.

El problema fue mucho más allá de una falla en la gestión macroeconómica. Durante sus 13 años en el poder, Chávez creó un sistema bizantino de controles cambiarios, de precios y regulatorios, destinado a otorgarle al gobierno un poder discrecional sobre las actividades del sector privado. Expropió miles de empresas y se aseguró de que prácticamente todas las que quedaban en el sector privado dependieran de las asignaciones gubernamentales de divisas. Politizó y administró mal a la industria petrolera del país, al punto que Venezuela fue uno de los pocos países productores de petróleo que no expandió su producción durante el período de precios altos.

Su día del juicio llegó en 2014, un año después de la muerte de Chávez. Arabia Saudita decidió librar una guerra de precios contra los productores emergentes de petróleo de esquisto de Estados Unidos y, como resultado, los precios del petróleo se desplomaron. El precio del petróleo venezolano cayó casi dos tercios, a 36 dólares el barril en 2016. Los ingresos de divisas disminuyeron y el gobierno del sucesor de Chávez, Maduro, recortó las importaciones, enviando a la economía a una profunda recesión.

Esta historia no es nueva. Como sostuve en estas páginas en 2008, los aspectos generales de la formulación de políticas de Venezuela siguieron, de manera predecible, el patrón de las desastrosas experiencias de muchos países latinoamericanos durante las décadas de 1970 y 1980. Para 2014, Venezuela parecía otro ejemplo de lo que los economistas Rudiger Dornbusch y Sebastian Edwards denominaron la “macroeconomía del populismo” en su libro seminal de 1992. Circunstancias externas favorables (como, en el caso de Chávez, el alto precio del petróleo) llevan a ciertos gobiernos a adoptar políticas fiscales y monetarias agresivas y a sobrevaluar sus monedas. Estas políticas conducen, con el tiempo, a graves déficits presupuestarios, que invariablemente terminan en una inflación galopante, una caída de los salarios reales y un drástico ajuste macroeconómico.

Pero si la disaster macroeconómica que se desarrolló en Venezuela period completamente predecible, su profundidad no lo fue. La magnitud de la implosión económica del país supero el doble de los episodios más desastrosos de populismo macroeconómico en la región, como los de Perú y Nicaragua, a fines de la década de los ochenta.

La disaster de Venezuela fue mucho peor porque coincidió con la pérdida de la principal fuente de ingresos en divisas del país. En 2012, Venezuela producía 2,four millones de barriles de petróleo por día. Las ganancias de esas ventas, virtualmente la única fuente de ingresos en divisas de la economía en ese momento, fueron suficientes para pagar $ 3.200 de importaciones por venezolano al año. Para 2020, la producción de petróleo había caído a 339.000 barriles por día y podría pagar menos de 200 dólares de importaciones por persona al año.

Las economías de los petroestados a menudo dependen de las importaciones. Venezuela no es la excepción. La mayor parte de la actividad del sector no petrolero en estas economías es viable gracias únicamente a la disponibilidad de bienes importados comprados con los dólares que produce la industria petrolera. Los servicios representan una gran parte del PIB del país, y los pocos bienes transables que produce Venezuela (ensamblaje de automóviles, por ejemplo) requieren niveles significativos de importaciones. Una economía con estas características está condenada a implosionar cuando las exportaciones de petróleo colapsan. Más de nueve décimas partes de los ingresos por exportaciones de Venezuela desaparecieron después de 2012, lo que causó una contracción de enormes proporciones.

EL EFECTO PARALIZANTE DE LAS SANCIONES

Los petroestados están interesados ​​en la autopreservación, por lo que no suelen matar a la gallina de los huevos de oro. Con el tiempo, Caracas llegó a gestionar gran parte de su sector petrolero a través de empresas mixtas, conjuntamente con multinacionales como Chevron, Eni y Whole. Gracias a estos acuerdos, logró estabilizar la producción de petróleo en 2,four millones de barriles por día entre 2008 y 2015. Pero el modelo se vio sometido a una intensa presión en 2016, cuando el precio del petróleo cayó por debajo de los 30 dólares por primera vez en más de una década. La caída de los precios llevó a muchas empresas a recortar la producción. Los precios del petróleo se recuperaron en 2017, pero, curiosamente, la producción de petróleo de Venezuela siguió cayendo.

Las sanciones estadounidenses tuvieron mucho que ver con el colapso que siguió a continuación. En agosto de 2017, Washington excluyó al gobierno venezolano, sus empresas estatales y sus empresas mixtas con privados de los mercados crediticios internacionales. En enero de 2019, la administración de Trump prohibió todo el comercio de petróleo entre Venezuela y Estados Unidos. En febrero de 2020, sancionó a empresas extranjeras, como el gigante energético ruso Rosneft, que ayudaban a transportar petróleo venezolano a mercados no estadounidenses. La producción de petróleo de Venezuela disminuyó drásticamente después de cada una de estas sanciones. Algunas estimaciones atribuyen casi toda la pérdida de producción posterior a 2017 a los efectos de las sanciones económicas de Estados Unidos.

La implosión económica de Venezuela es producto de una combinación de dos disaster. La primera, que tuvo lugar entre 2013 y 2016, representa el desmoronamiento estándar y esperable de una economía manejada a través de políticas económicas populistas. Sin embargo, a partir de 2016, una disaster política se extendió a la economía. Esta disaster política sería la sentencia de muerte de la industria petrolera del país.

Las sanciones de Estados Unidos son, por tanto, parte de una historia más amplia en la que una disaster política se vuelve tan tóxica que se lleva por delante a una economía. La disaster comenzó en 2016, cuando la oposición venezolana solicitó un referéndum para destituir a Maduro del poder. Maduro bloqueó la votación, que seguramente habría perdido, en octubre de ese año. Una oposición enfurecida usó entonces su management del parlamento para evitar que el gobierno tuviera acceso a financiamiento internacional. A principios de 2017, la Asamblea Nacional -controlada por la oposición- dejó claro a los bancos extranjeros y a los intermediarios financieros que impugnaría la legalidad de cualquier préstamo al régimen de Maduro. En respuesta a los ataques del régimen contra la democracia y los derechos humanos, la oposición y sus partidarios, incluyendo a Estados Unidos, se propusieron elevar los riesgos legales y honorables de hacer negocios con Venezuela a un nivel tan alto que resultó prohibitivo, incluso para los actores más representativos.

La estrategia no ha logrado que Maduro retroceda, pero ha asestado un gran golpe a la economía venezolana. La gran mayoría de los venezolanos se opone a las sanciones petroleras estadounidenses: el 71 por ciento, según la encuestadora native Datanálisis. La acosada oposición terminó enfrentada al imposible dilema de explicar a los venezolanos por qué debían aceptar que sus vidas se hiciesen aún más difíciles. No es sorprendente que los niveles de aprobación de Guaidó se hayan desplomado al 24 por ciento, según Datanálisis.

MANTENERSE CON VIDA

Que Maduro haya podido reforzar su management sobre el poder durante esta horrible experiencia no debería sorprendernos. Como sostuvieron David Cohen y Zoe Weinberg en Overseas Affairs el año pasado, las sanciones pueden ser efectivas para persuadir a algunos gobiernos a adoptar un cambio en su conducta, pero son completamente ineficaces para lograr que los gobiernos autoritarios renuncien al poder. En todo caso, pueden tener el efecto contrario: las sanciones convencen a los autócratas de que no tienen opciones de salida viables y reducen las posibilidades de una transición negociada.

En las democracias que funcionan, las disaster económicas a menudo llevan a los ciudadanos a votar en contra de los partidos gobernantes y así sacarlos del poder. Los regímenes autoritarios, por el contrario, a menudo extienden su poder sobre las sociedades cuando la gente se empobrece. En pocas palabras, comprar la obediencia de la gente es más barato cuando la gente está más desesperada. Por ejemplo, cuando Chávez hizo campaña para ser reelecto por tercera vez en el apogeo del auge petrolero en 2012, su gobierno ofreció a sus seguidores apartamentos nuevos, completamente equipados con electrodomésticos de fabricación china. Seis años después, Maduro repartió bonos en efectivo de diez dólares a los votantes. Para muchos venezolanos que ganaban menos de dos dólares al mes, la oferta de Maduro period mucho más difícil de rechazar.

A medida que la economía de Venezuela se vuelve más casual y elementos criminales llegan a dominarla, el management del poder por parte del régimen se fortalece. En la Amazonía del país, bandas armadas organizan la explotación ilegal de minas de oro con la cooperación tácita de los cuerpos de seguridad del país. Maduro asegura la lealtad de sus aliados en el ejército repartiendo el management sobre tales feudos sin ley.

Maduro también ha podido recurrir a la ayuda de países aliados que, de una u otra forma, están en la otra acera de Estados Unidos. China y Rusia han prorrogado préstamos y proporcionado asistencia humanitaria para hacer frente a la pandemia del coronavirus. Irán ha enviado cargamentos de gasolina y está ayudando a Venezuela a reparar su infraestructura de refinación de petróleo. Turquía ha sido uno de los principales compradores de oro venezolano. A medida que la administración de Trump busca más peleas en el extranjero, sus adversarios unen fuerzas.

El gobierno de Maduro se ha adaptado a circunstancias difíciles para sobrevivir. Ha adoptado la dolarización y ha reducido significativamente los subsidios a los combustibles. Los venezolanos civiles también han colaborado. Los migrantes envían alrededor de four mil millones de dólares en remesas, lo que ayuda a sostener la economía. Este año, por primera vez desde la década de 1920, Venezuela recibirá más dólares por remesas que por exportaciones netas de petróleo.

LAS VIDAS VENEZOLANAS TAMBIÉN IMPORTAN

Tras dos décadas de revolución empañada en Venezuela, la economía del país sudamericano se ha convertido en el emblema del capitalismo salvaje sobre cuyo rechazo Chávez construyó su carrera. Aunque una minoría de venezolanos se beneficia de las remesas y del goteo de la economía legal del país, la peor parte de la disaster humanitaria de Venezuela recae sobre las personas más vulnerables. Casi uno de cada tres niños venezolanos tiene una estatura anormalmente baja para su edad como resultado de una desnutrición aguda.

Una transición política en Venezuela es, en el mejor de los casos, incierta. Mientras tanto, los venezolanos requieren protección urgente de los efectos de la disaster del país. A principios de este año, la Asamblea Nacional controlada por la oposición y el gobierno de Maduro firmaron un acuerdo que permitió importar 370.000 kits de pruebas para COVID-19. Una iniciativa related debería permitir a Venezuela recuperar el acceso a los mercados petroleros internacionales con la condición de que las ganancias de las ventas de petróleo se destinen a usos humanitarios, bajo la supervisión de organizaciones internacionales. La comunidad internacional debe trabajar para ayudar a reunir a las partes y negociar tal acuerdo.

La política de Estados Unidos hacia Venezuela requiere una profunda reconsideración. Sacar del poder a un gobierno autoritario es difícil, y es más possible que las dinámicas políticas locales lo logren antes que la presión externa. Estados Unidos ha pedido efectivamente a los venezolanos que paguen el precio por las atrocidades de Maduro. Continuar haciéndolo no ganará corazones ni mentes. Al contrario, protegerá aún más al régimen de sus propios fracasos y abusos.

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